Pittsfield Moves! Partner Profile: Dennis Powell, President of the NAACP-Berkshire County Branch

Dennis Powell with Pittsfield Moves!; photo Christopher Duggan
Dennis Powell with Pittsfield Moves!; photo Christopher Duggan

Pittsfield Moves! is a year-long community engagement project conceived by Jacob’s Pillow in collaboration with lead partner The Berkshire Bridges –Working Cities Pittsfield Initiative. Led by Paloma McGregor of the NYC-based Angela’s Pulse and key collaborators, the project engages Berkshire-based community leaders and artists to deepen connections and strengthen community organizing. For the first half of 2018, the Angela’s Pulse team embarked on a Listening and Learning Tour of Pittsfield and surrounding areas to meet the community, build relationships, and identify core partners. The team began an intensive two-week residency working with these partners and other community participants. The performance they co-created aimed to illuminate marginalized narratives, break down regional silos, and deepen connections through creative practice. The Pittsfield Moves! engagement process will continue through November 2018.

This is part of a series of profiles of core Pittsfield Moves! Partners written by Lizzy Cooper Davis, Core Collaborator & Documenter.

Dennis Powell; photo Christopher Duggan
Dennis Powell; photo Christopher Duggan

Dennis Powell is a Pittsfield native and a community activist. He was the driving force behind the relaunch of the Berkshire County chapter of the NAACP and is now the chapter’s president. He says, “The NAACP was founded over 100 years ago and its work is just as relevant today as then.” His son Jabari Powell is the owner of MadJacks BBQ which is named for his own sons and Dennis Powell’s grandchildren.

Powell is particularly interested in activating the NAACP’s local history by highlighting the life and work of one of its founders, Berkshire County native W.E.B. Du Bois. Reflecting on the profound impact of the closing of the General Electric plant in Pittsfield and the contamination it left in the Housatonic River, Powell recalls Du Bois’ insistence on the river’s importance in a 1930 speech. Du Bois said then, and Powell feels it remains relevant today, “I wonder if one phase of our difficulty is not illustrated by our treatment of the Housatonic. We turn our backs upon the natural center of the river and try to make the center Main street…. Main street cannot be the center of real civilization. And for this valley the river must be the center. Certainly, it is the physical center; perhaps, in a sense, the spiritual center. You know we are judged by what we neglect.”

Pittsfield Moves! prompt; photo Lizzy Cooper Davis
Pittsfield Moves! prompt; photo Lizzy Cooper Davis

In response to the core questions of the Pittsfield Moves! project—how does your community move, what has stopped it from moving, and what gets it moving again—Powell says, “When we think about how our community moves we should also think about how our nation has moved and what has stopped it. What do we do to get our nation moving? We choose love, not hate. We choose inclusiveness, not exclusiveness.”

“We choose justice, and dignity, and recognize the humanity in everyone.”

Mr. Powell performed in the Pittsfield Moves! presentations on Thursday, July 26, at Jacob’s Pillow’s Inside/Out Performance Series at 6:15pm, and on Saturday, July 28, at the Berkshire NAACP’s 45th annual Gather-In 4:30pm.


En español:

Pittsfield Moves! (o ¡Los Movimientos de Pittsfield!) es un proyecto de participación comunitaria de un año concebido por Jacob’s Pillow en colaboración con el socio principal The Berkshire Bridges-Working Cities Iniciativa Pittsfield. Dirigido por Paloma McGregor de Angela’s Pulse, con sede en la ciudad de Nueva York, y colaboradores claves, el proyecto involucra a líderes y artistas de la comunidad basados en los Berkshires para profundizar las conexiones y fortalecer la organización comunitaria. Durante la primera mitad del 2018, el equipo de Angela’s Pulse embarcó en una gira de comprensión y a aprendizaje en Pittsfield y en las áreas circundantes para conocer a la comunidad, establecer relaciones e identificar socios principales. La semana pasada, el equipo comenzó una residencia intensiva de dos semanas trabajando con estos socios y otros participantes de la comunidad. El desempeño que están creando conjuntamente tiene como objetivo iluminar las narrativas marginadas, descomponer los silos regionales y profundizar las conexiones a través de la práctica creativa. La presentación de Pittsfield Moves! (¡Los Movimientos de Pittsfield!) será presentada el jueves, 26 de julio, en las series Inside/Out en Jacob’s Pillow a las 6:15 p.m., y el sábado 28 de julio en el 45⁰ Gather-In Anual del Berkshire NAACP a las 4:30 p.m.

Este es el segundo de una serie de perfiles de socios centrales de Pittsfield Moves! (¡Los Movimientos de Pittsfield!)

Dennis Powell es nativo de Pittsfield y un activista comunitario. Él fue la fuerza motriz detrás del relanzamiento del capítulo de la NAACP del condado de Berkshire y ahora es el presidente del capítulo. Él dice: “El NAACP fue fundado hace más de 100 años y su trabajo es tan relevante hoy como entonces.” Su hijo Jabari Powell es el propietario de MadJacks BBQ, que lleva el nombre de sus propios hijos, nietos de Dennis Powell, Madison (10 años) y Jackson (11 años).

Powell está interesado particularmente en activar la historia local de la NAACP, destacando la vida y el trabajo de uno de sus fundadores,  W.E.B. Du Bois, nativo del condado de Berkshire. Reflexionando sobre el profundo impacto del cierre de la planta de General Electric en Pittsfield y la contaminación que dejó en el río Housatonic, Powell recuerda la insistencia de Du Bois en la importancia del río en un discurso de 1930. Du Bois dijo entonces—y Powell siente que sigue siendo pertinente hoy—”Me pregunto si una fase de nuestra dificultad no está ilustrada por nuestro tratamiento del Housatonic. Damos la espalda al centro natural del río e intentamos hacer Main Street el centro … Main Street no puede ser el centro de la verdadera civilización. Y para este valle, el río debe ser el centro. Ciertamente, es el centro físico; quizás, en cierto sentido, el centro espiritual. Sabes que somos juzgados por lo que descuidamos.”

En respuesta a las preguntas centrales del proyecto Pittsfield Moves!— cómo se mueve su comunidad, qué le impide moverse y qué hace que se mueva nuevamente—Powell dice: “Cuando pensamos en cómo se mueve nuestra comunidad, también debemos pensar cómo se ha movido nuestra nación y que la ha detenido. ¿Qué hacemos para que nuestra nación avance? Elegimos amor, no odio. Elegimos inclusividad, no exclusividad.”

“Elegimos la justicia y la dignidad, y reconocemos la humanidad en todos.”

El Sr. Powell participó en las presentaciones de Pittsfield Moves! el jueves 26 de julio en las series Inside/Out en Jacob’s Pillow a las 6:15 p.m., y el sábado 28 de julio en el 45⁰ Gather-In Anual del Berkshire NAACP a las 4:30 p.m.

On the John Kroll Show

"[Angela's Pulse] took the stories of Berkshire County and put them into song, dance, spoken word, and music. It's really unique to see this community come together." Hear Dennis Powell talk about Pittsfield Moves!

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